Comment st. Kilian est né

Extrait du journal de notre fondateur.

1/ Le premier contact

Au milieu des années 90, alors que j'étais étudiant en informatique de gestion dans la belle région du Rheingau, j'ai été invité par mon bon ami et conseiller de la caisse d'épargne de l'époque, Dirk Hess, de Kirchzell, à participer à un dîner personnel qu'il avait préparé lui-même.

Connaissant les talents de cuisinier de Dirk, je n'ai pas pu refuser cette invitation et je me suis présentée, comme il se doit, en bonne compagnie et de bonne humeur ce soir-là au domicile de mon ami. Le dîner était exquis et, à ma grande surprise, il a été couronné par une dégustation de whisky de single malts écossais sélectionnés. Ce devait être ma première rencontre avec des single malts.

Dirk était l'un des premiers en Basse-Franconie à disposer du coffret des "Classic Malts of Scotland". C'est là que je suis clairement tombé amoureux (non pas de ma très séduisante compagne, mais) du Lagavulin 16 Years, l'un des meilleurs whiskies tourbés de l'île d'Islay, dans l'ouest de l'Écosse. Cette expérience m'a clairement marqué.

Comme je l'ai appris plus tard, mon ami Dirk a acquis ses connaissances en matière de whisky auprès d'un certain Andy McNeill d'Aschaffenburg. Andy est certainement l'un des principaux et plus importants apôtres du single malt en Franconie et au-delà. Aujourd'hui encore, je recommande vivement ses événements celtiques et ses mises en bouteille spéciales pour les collectionneurs !

2/ London Days

Au milieu des années 90, j'ai travaillé en tant que jeune banquier d'investissement pendant quelques années dans le domaine des fusions et acquisitions pour une banque d'investissement londonienne. Ce fut une période instructive, mais aussi difficile. Travailler 80 à 90 heures par semaine pendant sept jours consécutifs était la norme. En plus, il fallait prendre l'avion deux à trois fois par semaine.

En tant que spécialiste du secteur des télécommunications, j'ai eu très tôt beaucoup de responsabilités, j'ai fait du bon travail et mes patrons anglais, Jack, Rob et Mark, ont rapidement commencé à m'apprécier. C'est ainsi que l'un ou l'autre m'a offert une bouteille de whisky écossais ou irlandais en guise de petit signe de reconnaissance après la conclusion réussie d'une transaction. Il y avait par exemple le Tullamore Dew, un Chivas Regal 12 Years et le Wild Goose.

Avec le temps, je me suis retrouvé à l'étroit dans ma chambre de colocation de Petticoat Lane à Spitalfields. Heureusement, pendant les quelques heures de temps libre, mes copains banquiers d'affaires venaient régulièrement dans ma piaule et vidaient l'une ou l'autre bouteille au son de Radiohead et de Greenday. Le fleuron de ma collection londonienne devait être une rare bouteille de whisky d'un embouteilleur belge spécialisé, que j'avais achetée pour la coquette somme de 89 livres à l'époque dans la boutique de l'hôtel Ritz.

L'esprit écossais a été vieilli par le Belge Michel Couvreur dans des fûts de Bordeaux français et mis en bouteille après six ans. La bouteille était étiquetée à la main, strictement limitée et scellée à la cire. J'aimais ce whisky non seulement pour son goût particulier et son nez fruité, mais aussi pour son individualité séduisante. Malheureusement, mes copains l'aimaient aussi, et il n'en restait pas une goutte quand je suis rentré plus tard de Londres en Allemagne.

Aujourd'hui, une bouteille de Couvreur coûte parfois 500 euros.

3/ Le Club des poètes disparus

À la fin de mes études, j'ai été invité par quelques camarades d'université à donner une conférence en soirée dans leur "club privé" de Mülheim/Ruhr, en tant qu'expert de l'environnement bancaire international (pour gagner un peu d'argent, j'avais travaillé en parallèle dans plusieurs banques et banques d'investissement). Le thème devait être : Nick Leeson - la chute dramatique de la banque anglaise Barings suite à une spéculation incontrôlable à Singapour. J'ai accepté l'offre et me suis rendu dans la Ruhr la semaine suivante, bien préparé.

Une bonne vingtaine d'étudiants et d'étudiantes se sont retrouvés dans le "club", le grenier aménagé avec soin d'une vénérable villa privée d'une famille d'industriels. Après quelques verres et les petites conversations obligatoires, mon exposé devait commencer. A ma grande surprise et à ma grande déception, les dames de la soirée n'ont pas été autorisées à assister à mon intervention, car il s'agissait d'un club masculin dans la pure tradition anglaise, et pas seulement en ce qui concerne le port de la cravate. Impensable aujourd'hui.

C'est en protestant que j'ai commencé ma prestation, qui devait durer une bonne heure, devant un public fortement décimé. Visiblement enthousiasmé par les connaissances nouvellement acquises, le propriétaire du club m'a offert, sous les applaudissements et à ma grande joie, une bouteille de Knockando 12 Years - un exquis whisky écossais single malt. Cette bouteille allait devenir la première de ma collection de whiskies, qui compte aujourd'hui plus de 2000 bouteilles.

D'ailleurs, le cocktail proposé était le fameux Whisky Sour, que les dames surtout ont vraiment beaucoup apprécié.

4/ Le voyage en Écosse

En 2003, Malte et moi avons décidé de faire un trip whisky en Écosse. Malte est un type super de Cologne et travaille dans mon entreprise. Entre-temps, je m'étais installé à Francfort-sur-le-Main avec ma propre société de conseil en fusions et acquisitions (NdT : Mergers&Acquisitions). Comme moi, Malte aime surtout les single malts tourbés, notre destination était donc l'île d'Islay, la fameuse île écossaise de Lagavulin & Co. Ce devait être mon premier voyage de dégustation de whisky.

C'était le début de l'été et nous avions une semaine devant nous. Il y avait une petite dizaine de distilleries sur l'île, et nous avons donc décidé d'établir notre quartier général dans un hôtel rustique de Port Charlotte. Équipés de deux VTT de location, nous avons visité toutes les distilleries de whisky en l'espace de sept jours et sommes passés de 20 ppm à plus de 100 ppm, plus le ppm est élevé, plus la tourbe est présente. Ardbeg, Caol Isla, Bunnahabain... les distilleries étaient toutes plus belles et plus passionnantes les unes que les autres.

Nous avons perdu quelques kilos sur nos vélos en traversant l'île. On ne voyait que peu d'habitants, mais des moutons en grand nombre qui, en troupeaux, encombraient parfois les routes et les chemins pendant de longues périodes. Le paysage était unique et les longues plages de sable me rappelaient les plages des Caraïbes où j'avais déjà passé des vacances.

La visite de Bruichladdich a été une expérience particulière. La distillerie a été fermée pendant plusieurs décennies avant que des banquiers d'investissement londoniens ne la rachètent, la rénovent de fond en comble et recommencent la production. C'est à cette époque que le nouveau Bruichladdich a été élu meilleur whisky du monde. Une nouvelle légende était née, et nous nous sommes bien approvisionnés. Si bien que nous n'avons presque pas pu rentrer en Allemagne à cause du nombre de bouteilles.

Ce voyage devait être suivi de nombreux autres voyages de dégustation de whisky en Écosse, en Irlande, en Suède et aux États-Unis. J'ai fait de la tradition d'inviter mes meilleurs collaborateurs à un voyage commun de trois ou quatre jours autour du whisky une fois par an. C'est une super opportunité pour le team building et une belle chance d'acquérir l'une ou l'autre bouteille rare et poussiéreuse à un prix intéressant dans les coins les plus reculés des distilleries pour sa propre collection.

5/ Frankfurt Westhafen Tastings

En 2008, j'ai décidé de chercher un logement à Francfort. J'avais auparavant vécu quelques années à Berlin pour y établir notre bureau principal. Le moment était plus que parfait pour acheter un appartement en raison de la crise mondiale de l'immobilier qui avait éclaté aux États-Unis. Les prix étaient au plus bas. En tant que banquier, j'avais assimilé la règle de base d'une spéculation boursière et immobilière réussie : Buy Low, Sell High. Ou en français : la bénédiction réside dans l'achat. Or, 80 % des gens font exactement le contraire, ce qui reste inexplicable pour moi aujourd'hui.

J'ai trouvé ce que je cherchais sur une île du nouveau port ouest de Francfort. Un penthouse moderne de deux étages avec de superbes terrasses sur le toit, une vue unique sur la skyline ainsi qu'un garage souterrain et un embarcadère inclus. Quelques jours plus tard, j'ai acheté la clé du penthouse au propriétaire, un photographe de mode qui avait emménagé pour la première fois un an auparavant, et j'ai emménagé. Que faire de ce nouveau logement ?

En tant que grand amateur de whisky et avec quelques centaines de bouteilles de friandises accumulées, j'ai fait forger pour mes bébés une grande étagère en cuivre éclairée en bleu, qui s'étendait sur deux étages dans la loggia. Quelques semaines plus tard, j'ai invité des amis et des connaissances, dont de bons clients de mon entreprise, à la première "West Harbour Whisky Tasting". Pour se restaurer, il y avait quelques assiettes de sandwiches au poisson de Gosch Sylt et des sandwichs Subway. Le concept n'était pas très orthodoxe, mais les invités étaient tous ravis et la nouvelle s'est répandue. Il s'est avéré que ce type de rencontre conviviale et de conversation, soutenu par de nombreux whiskies single malt raffinés, était très bénéfique pour les affaires. De nombreuses fêtes du whisky avec de nombreux invités ont suivi dans les années qui ont suivi. La pression d'élargir la collection de whiskies, de racheter des bouteilles et d'explorer de nouvelles régions et de nouveaux thèmes s'est accrue au fur et à mesure que les connaissances et les exigences de mes estimés visiteurs ne cessaient de croître. Au cours de ces années, ma collection de whiskies a atteint un nombre de bouteilles à quatre chiffres.

Plus tard, lorsque l'effervescence est devenue trop importante et que certains voisins ont tiré la sonnette d'alarme après une soirée Star Wars & Whisky dans mon penthouse, j'ai décidé de vendre sur un coup de tête. Entre-temps, les prix de l'immobilier haut de gamme à Francfort avaient sensiblement augmenté et je pouvais justement utiliser les bénéfices pour construire ma propre distillerie de whisky dans mon pays. Non pas que ces fonds aient suffi à la construction de St. Kilian. Jusqu'à présent, un multiple de ce montant a été investi dans la plus grande production de whisky single malt d'Allemagne.

Mais les arguments en faveur d'un investissement aussi important dans son propre whisky étaient séduisants : un tel investissement est toujours à haute teneur en alcool et liquide, quoi qu'il arrive, et je voulais qu'il y ait aussi en Allemagne un whisky de qualité qui puisse faire ses preuves dans un contexte international.

6/ Le whisky Mackmyra Svensk et le fût de 30 litres

Début 2010, j'ai entendu parler du Seehotel à Niedernberg, situé entre Aschaffenburg et Miltenberg sur le Main. Il devait également y avoir une bonne sélection de whisky. Je me suis donc rendu sur place pour essayer quelques raretés avec Dirk Janssen, barman et connaisseur de whisky de l'époque. Vers la fin, Dirk a remarqué que le chef suédois du Seehotel lui avait apporté une bouteille de Mackmyra Svensk Whisky du Grand Nord et qu'on pourrait l'ouvrir pour fêter l'événement. Ce Mackmyra n'est pas mauvais du tout, c'est une goutte dure, mais avec un très bon caractère. Je ne savais pas qu'on produisait aussi du whisky en Suède. Au pays d'Absolut Vodka. D'après le cuisinier, on pouvait aussi y acheter ses propres fûts de 30 litres de cet esprit rugueux et fumé. Je n'avais encore jamais entendu parler d'une possibilité aussi intéressante. Et plus le fût est petit, plus le contenu mûrit rapidement. Ouah !

Au début de l'été, j'ai prévu de partir en vacances en Pennsylvanie, aux États-Unis, avec ma compagne de l'époque. Sur le chemin du retour vers l'Allemagne, nous nous sommes arrêtés à Stockholm et, après quelques heures de route en direction du nord, nous avons visité pour la première fois l'idyllique distillerie Mackmyra. Nous avons été immédiatement accueillis et bien pris en charge par Jonas Berg, l'un des huit fondateurs de Mackmyra. Cela s'est terminé par l'achat d'une demi-douzaine de fûts de 30 litres de différents types. Cela s'est fait en toute simplicité et m'a tout simplement enthousiasmé. Il y avait déjà 15 000 propriétaires de fûts suédois depuis la création de Mackmyra en 1999, et on pouvait même acheter des actions de Mackmyra en bourse. Pas mal les Suédois.

Jusqu'à aujourd'hui, les visites réciproques ont été nombreuses et nous sommes devenus amis. Notre Master Distiller Mario Rudolf a même pu travailler quelque temps dans la nouvelle Gravity Distillery de Mackmyra, ce qui lui a permis d'acquérir d'autres expériences précieuses et des facettes suédoises.

Et bien sûr, de nos jours, on peut aussi acheter son propre fût de 30 litres à St. Kilian. Skoll.

7/ La rencontre avec David F. Hynes, Master Distiller d'Irlande

En 2010, je me suis rendu en tant que collectionneur au salon professionnel InterWhisky à Francfort-sur-le-Main. À l'un des stands de dégustation de whisky, je suis entré par hasard en contact avec Monsieur Queisser de Wiesbaden. Ancien conseiller en management et membre d'un LIONS Club, il avait beaucoup voyagé et était, comme moi, un grand fan de whisky. Il avait un penchant particulier pour les whiskies irlandais, que je ne connaissais pas encore très bien à l'époque. C'est ainsi qu'il m'a proposé, en tant qu'amateur de whiskies tourbés, de goûter le Connemara Whisky d'Irlande. Jusqu'à présent, je ne savais pas que les Irlandais proposaient un si bon whisky fumé. Jusqu'à présent, je ne connaissais que les whiskies de l'île d'Islay en Écosse. Cette connaissance s'est transformée en une amitié qui dure encore aujourd'hui.

Quelque temps plus tard, Christian Boos, une bonne connaissance et le plus grand expert en intelligence artificielle d'Allemagne, m'a emmené en Irlande pour un voyage au whisky. À l'époque, il était déjà un grand fan de l'île verte. Pendant quatre jours, notre chauffeur, Eddie, nous a conduits à travers le pays dans sa Rolls Royce. Nous avons visité presque toutes les distilleries de whisky qui existaient. En Irlande, il n'en restait plus qu'une petite dizaine en raison d'une forte consolidation. C'est surtout Cooley's Distillers, la patrie du Connemara, qui m'a passionné. C'est là que j'ai rencontré pour la première fois David F. Hynes, maître distillateur et directeur de Cooley's depuis plus de 30 ans. À Kilbeggan, la plus ancienne distillerie de whisky sous licence au monde, qui fait également partie du groupe Cooley's, j'ai essayé de convaincre David de me vendre mon premier fût de whisky. C'est très inhabituel pour les distillateurs irlandais. Avec beaucoup de persévérance et de persuasion, j'ai finalement réussi à convaincre David et je suis devenu propriétaire de mon premier fût de whisky.

L'année suivante, alors qu'une ancienne usine textile désaffectée avec sa propre source était à vendre dans mon village natal de l'Odenwald, non loin de Francfort-sur-le-Main, et que David tenait à nouveau son célèbre séminaire Master Class à Interwhisky (et présentait le nouveau Connemara Turf Mor, absolument sensationnel), j'ai convaincu mon ami irlandais de prolonger son voyage d'une journée supplémentaire pour examiner ensemble cet objet.

Finalement, en hiver 2011, nous avons passé une journée ensemble dans la belle ville de Rüdenau et avons terminé notre propre dégustation de whisky très spéciale à l'aube autour d'un feu de camp. Ce moment a marqué la naissance spirituelle de St. Kilian Whisky Distillers. De retour à Dublin, David a rapidement mis en œuvre ce qui avait été convenu après une bonne douzaine de drams et a tout d'abord commandé les deux pot stills en cuivre de 6000 litres chez Forsyths à Édimbourg (délai de livraison de trois ans). Peu de temps après, Cooley's a été racheté par l'américain Jim Beam. Et peu de temps après, Suntory du Japon a racheté le groupe Beam dans le cadre d'une transaction de plusieurs milliards. Le temps pour David de se consacrer entièrement, pendant un certain temps, à la construction de son nouveau bébé, "St. Kilian Distillers - Single Malt Whisky made in Germany". L'ancienne usine textile est devenue peu à peu la plus grande distillerie de whisky single malt d'Allemagne, au terme d'une transformation prudente et coûteuse. Quel heureux concours de circonstances a mené à cette genèse. Quatre ans et demi plus tard, la merveille était en place à Rüdenau et la production a été lancée juste à temps pour la Saint-Patrick 2016.

8/ Retour aux sources : Coming home

Une fois qu'il fut clair que St. Kilian entrerait en production en mars 2016, le jour de la Saint-Patrick, la décision de revenir au pays et de s'y installer après une longue odyssée mondiale fut prise. Notre village de Rüdenau se trouve non loin du chef-lieu d'arrondissement romantique de Miltenberg sur le Main, également appelé "la perle du Main". La petite ville historique de Miltenberg est très appréciée des touristes depuis de nombreuses décennies. Les voyageurs en bus et les touristes internationaux de la croisière fluviale apprécient aujourd'hui plus que jamais ce beau coin de terre. De plus, nous ne sommes qu'à 60 minutes en voiture de Francfort-sur-le-Main. L'aéroport Rhin-Main n'est qu'à 45 minutes. Nous nous trouvons donc au cœur de la région Rhin-Main. Près de 4 millions d'habitants vivent dans notre zone d'influence. Et pourtant, nous sommes situés de manière idyllique sur le Main, entre le Spessart et l'Odenwald. Entouré de forêts et de montagnes et d'une nature unique. Quand on a longtemps voyagé à l'étranger et qu'on a beaucoup fréquenté les grandes villes, on apprécie beaucoup. Le pays natal est quand même le plus beau !

Déjà à l'époque romaine, il y avait ici un grand castellum avec 500 légionnaires à cheval. Rüdenau était alors utilisé par les Romains comme région viticole. Selon la légende, les Romains vénéraient des saints de l'eau dans notre vallée. Aujourd'hui encore, il y a trois sources à Rüdenau et les armoiries de Rüdenau sont marquées par ces trois sources. La faune et la flore sont encore absolument en harmonie chez nous. Le climat de notre région se prête très bien à la maturation à long terme du whisky single malt. Il est étonnant que personne n'y ait pensé avant nous. Nous avons beaucoup de chance d'avoir un site aussi exceptionnel.

Notre région était déjà avant nous une véritable région de plaisirs. De nombreux viticulteurs et vignobles marquent le paysage. Nous disposons d'une brasserie de bière de premier ordre. Et il y a diverses manufactures : épices, massepain et bien d'autres choses encore. De la plus haute qualité ! Notre whisky single malt ne pouvait pas manquer. Et bien sûr, nous travaillons avec de nombreuses entreprises de la région. En très peu de temps, nous nous sommes fait beaucoup d'amis et les gens sont très ouverts et de merveilleux fans. Nous en sommes vraiment très reconnaissants. Grâce aux "amis du whisky" sur place, nous avons pu vivre un début d'exploitation tout à fait formidable.

La vision d'avenir de St. Kilian est claire : le climat, l'eau, nos ingrédients, le paysage et les gens : tout cela promet une qualité supérieure. Notre équipe unique, qui est à l'œuvre ici, travaille chaque jour avec ardeur pour fabriquer un produit absolument exceptionnel. Nous voulons être de classe mondiale et nous y parviendrons. Bien entendu, nous n'y parviendrons qu'en collaboration avec nos fans et nos amis. C'est pourquoi nous sommes reconnaissants de tout feed-back et nous nous réjouissons non seulement de chaque visiteur, mais aussi de chaque réaction sur Internet et sur les médias sociaux. Nous ne sommes pas seulement une distillerie de whisky, mais aussi une entreprise moderne sur Internet. Nous y consacrerons un effort particulier dans l'échange avec notre client et nos fans.